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Cómo diagnosticar la diarrea

Si bien puede esperar con seguridad un breve episodio de diarrea, puede ser un problema grave, especialmente en niños, bebés y ancianos. Algunas causas de diarrea requieren tratamiento y su proveedor de atención médica puede realizar varias pruebas para determinar el diagnóstico. El principal de ellos son las pruebas de heces y análisis de sangre.

Si no se trata, la diarrea puede provocar deshidratación, dolor, debilidad y desnutrición. Si tiene diarrea repentina que dura más de 48 horas, debe buscar atención médica en el consultorio de su médico o clínica de atención de urgencia.

Andrés/Getty Images

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La diarrea es 3 o más deposiciones blandas y acuosas en un día. Dependiendo de la causa, es posible que tenga otros síntomas.

Por lo general, no necesita ver a un proveedor de atención médica si la diarrea desaparece dentro de las 24 horas para los niños o dentro de las 48 horas para los adultos. Sin embargo, tenga en cuenta otros síntomas que pueden indicar una condición más preocupante.

Debe consultar a su proveedor de atención médica si nota alguno de los siguientes signos:

  • heces negras o alquitranadas, o que contienen sangre o pus
  • Fiebre de 102 grados o más
  • dolor abdominal o rectal intenso en adultos
  • Diarrea crónica o diarrea que dura más de dos días
  • signos de deshidratación, como mareos, dolor de cabeza, orina oscura, ausencia de orina, sequedad en la boca, la nariz o la lengua

La diarrea en un recién nacido o lactante siempre debe ser evaluada por un pediatra.

También es útil anotar los alimentos que comió, sus viajes, el agua no tratada que bebió y los medicamentos que tomó antes de la diarrea. Tantos detalles como sea posible son útiles para su proveedor de atención médica.

Dado que ha habido muchos brotes de enfermedades en alimentos contaminados, guarde los recipientes o envoltorios en caso de que las autoridades quieran rastrear la fuente.

Laboratorios y Pruebas

Además de un examen físico y de tomar su historial médico, su médico necesitará una muestra de heces para la prueba. Se deben recolectar pequeñas cantidades de heces en recipientes estériles para evitar la contaminación. Esto se puede hacer en el consultorio de su proveedor de atención primaria, en atención de urgencia o en la sala de emergencias si la afección se vuelve grave.

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También se pueden realizar análisis de sangre y orina para detectar signos de infección, anemia, deshidratación y desequilibrio electrolítico.

prueba de heces

Se pueden realizar varias pruebas en la muestra de heces que proporcione.

cultura de la caca

Esta prueba verifica la ausencia o presencia de un número excesivo de microorganismos en las heces, incluidos Campylobacter, Salmonella y Shigella. El cultivo determinará qué organismos están presentes y si podrían estar causando el problema.

Paneles fecales para patógenos gastrointestinales

El equipo buscó el material genético de patógenos específicos (virus, bacterias y parásitos) que comúnmente causan diarrea. Es mucho más rápido que los métodos más antiguos, como los cultivos fecales, y los resultados pueden estar disponibles en cuestión de horas en lugar de días.

Prueba de toxina Clostridium difficile

Clostridium difficile, o C. Diff, es una bacteria que causa diarrea crónica. Esta y otras bacterias similares pueden existir normalmente en su intestino, pero comienzan a crecer en grandes cantidades después de que recibe tratamiento con antibióticos. Este crecimiento excesivo puede provocar diarrea crónica.

Pruebas de huevos y parásitos

Esta prueba busca signos de parásitos que viven en el intestino. Un técnico médico examina una muestra de heces bajo un microscopio en busca de parásitos y sus huevos.

Nadar o beber agua no tratada, como cuando acampa o camina, puede exponerlo a Giardia lamblia y microbios. Viajar al extranjero y comer carne poco cocida también puede exponerlo a estas criaturas.

Prueba de sangre oculta en heces

Esta prueba busca sangre en las heces que no se puede ver a simple vista. También puede determinar si el enrojecimiento de las heces es causado por la sangre o por comer alimentos que son naturalmente rojos o manchados de rojo, como la remolacha o la gelatina.

Prueba de grasa fecal

Esta prueba analiza el nivel de grasa en las heces. La grasa en las heces puede indicar un problema con el intestino y su capacidad para absorber nutrientes.

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prueba de antígeno en heces

Estas pruebas buscan antígenos en las heces que puedan indicar la presencia de rotavirus o parásitos como Giardia, Cryptosporidium y Entamoeba histolytica.

elastasa fecal

La prueba analiza cómo se desempeña el páncreas en términos de su función digestiva, que secreta enzimas que ayudan al cuerpo a digerir los alimentos. Si el páncreas no funciona bien, los alimentos no se digerirán por completo, lo que provocará una diarrea crónica que puede agravarse o empeorar con el tiempo. Esta condición se llama insuficiencia pancreática exocrina (IPE).

Tripsina/quimotripsina fecal

Esta prueba de heces busca enzimas que deberían estar presentes en las heces si el páncreas funciona correctamente. Los niveles bajos pueden indicar enfermedad pancreática o fibrosis quística.

prueba de sangre

Se pueden ordenar pruebas específicas de anticuerpos en sangre para ayudar a confirmar el diagnóstico. Estos pueden incluir anticuerpos contra parásitos específicos, enfermedad celíaca y levadura.

imágenes

En la mayoría de los casos, la causa de la diarrea se puede determinar sin pruebas de imagen. Pero en algunos casos, el diagnóstico puede requerir imágenes con endoscopia, colonoscopia o sigmoidoscopia.

En estos procedimientos, se inserta un tubo con un dispositivo de imágenes en el tracto gastrointestinal. Por lo general, requieren sedación y se realizan en un hospital o en una clínica de imágenes, generalmente por un especialista llamado gastroenterólogo. Su proveedor de atención médica le dará los pasos de preparación que necesita con anticipación y necesitará que alguien lo lleve a casa después del procedimiento.

Diagnóstico diferencial

En el caso de la diarrea aguda, su médico buscará una variedad de causas posibles, que incluyen intoxicación alimentaria, bacterias, virus, parásitos y medicamentos. Algunas de estas causas requieren tratamiento con antibióticos o antiparasitarios. Otras causas serán autolimitadas, pero es posible que necesite medidas de apoyo para prevenir la deshidratación y otras complicaciones.

La diarrea crónica puede tomar más tiempo para diagnosticar. Esto puede deberse a alergias o intolerancias alimentarias (como la lactosa o la fructosa), enfermedad celíaca (una reacción autoinmune al gluten), síndrome del intestino irritable (SII), enfermedad inflamatoria intestinal (EII), síndrome de malabsorción, pancreatitis crónica, etc.

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Categorizar la diarrea crónica como grasa, inflamatoria o acuosa puede guiar a su proveedor de atención médica hacia el diagnóstico. La diarrea crónica rara vez es causada por cáncer de colon, pólipos o isquemia intestinal.

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La diarrea es una señal de que algo está alterando tu sistema digestivo. Si bien generalmente desaparece después de uno o dos días, si persiste, puede provocar complicaciones graves, como deshidratación o desnutrición. Consulte a su proveedor de atención médica si tiene síntomas graves o diarrea crónica.

Preguntas frecuentes

  • ¿Qué pruebas se hacen para diagnosticar la diarrea?

    Las pruebas de heces a menudo se usan para diagnosticar la diarrea. Las pruebas pueden incluir cultivo de heces, prueba de heces para patógenos gastrointestinales, prueba de toxina C. difficile, prueba de huevos y parásitos, prueba de sangre oculta en heces, prueba de grasa en heces, prueba de antígeno en heces, elastasa en heces y tripsina/quimotripsina en heces. Los análisis de sangre también se utilizan a veces para detectar anticuerpos contra parásitos, levaduras o gluten específicos.

  • ¿Cómo recojo una muestra de heces para tratar la diarrea?

    Cuando las heces están sueltas, puede ser difícil obtener una muestra. La forma más fácil de hacer esto es usar el llamado gorro de enfermera, que generalmente se usa para recolectar muestras de orina. Si no tiene un gorro de enfermera, puede usar un recipiente desechable y una bolsa de plástico o una envoltura de plástico. Pegue con cinta adhesiva una bolsa o sábana debajo del asiento del inodoro y coloque una taza dentro. Después de recolectar la muestra, debe transferirla al tanque de recolección de muestras.

  • ¿Qué es el Panel de Diarrea?

    El panel fecal de patógenos gastrointestinales busca el material genético de bacterias, parásitos y virus que comúnmente causan diarrea.

Por: Jennifer Whitlock, RN, MSN, FN

Jennifer Whitlock, RN, MSN, FNP-C, es una enfermera practicante familiar certificada por la junta. Tiene una amplia experiencia en atención primaria y medicina hospitalaria.

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